INTRODUCCIÓN

Este cuadernillo responde algunas preguntas frecuentes acerca de las políticas sobre disciplina de las escuelas. La información se aplica específicamente a los estudiantes de jardín de infantes a duodécimo grado que asisten a las escuelas públicas de Rhode Island. Tengan en cuenta que las políticas de los distritos relacionadas con estos temas pueden variar; generalmente, pueden encontrar más información sobre una política específica en el manual para estudiantes de la escuela.
Cuando se encuentran en la escuela, tienen la obligación de obedecer las reglas escritas de esta. Cuando un estudiante no cumple con las reglas o políticas de la escuela, las consecuencias pueden variar de una advertencia a una suspensión a largo plazo. No obstante, hay límites para las conductas que la escuela puede regular y para los castigos que puede imponer. Las reglas deben ser razonables y tener una relación lógica con los intereses legítimos de la escuela. También deben respetar sus derechos constitucionales, incluidos el derecho a la libertad de expresión y el derecho a un debido proceso.
Importante: Para los fines de este volante, "en la escuela" puede tener muchos significados. Según el distrito escolar y la conducta de la que se trate, puede aludir a actividades en el predio de la escuela, en un autobús escolar, en un evento o actividad escolar (aun si no se lleva a cabo en las instalaciones de la escuela) e incluso en una parada "oficial" del autobús escolar. Muchos manuales para estudiantes incluyen su definición de "en el predio de la escuela", pero no todos.

ASPECTOS BÁSICOS

¿DÓNDE PUEDO ENCONTRAR LA POLÍTICA SOBRE DISCIPLINA DE MI ESCUELA?
Generalmente, las políticas sobre disciplina se explican en el manual para estudiantes que las escuelas deben entregar a cada estudiante al principio del año lectivo. Muchos manuales para estudiantes también se encuentran disponibles en línea. Todos los distritos escolares también deben tener un código de disciplina escrito, de modo que si no pueden encontrarlo, soliciten una copia.

¿POR CUÁLES MOTIVOS PUEDE DISCIPLINARME LA ESCUELA?
El objetivo de las reglas escolares es crear un entorno de aprendizaje seguro y eficaz para todos los estudiantes. De conformidad con las leyes de Rhode Island, pueden ser disciplinados por varios motivos. Las infracciones pueden relacionarse con la alteración del entorno de aprendizaje o con la falta de cumplimiento de las leyes en sí mismas (como agresión, robo o posesión de alcohol, drogas ilegales o armas).

¿EXISTEN RESTRICCIONES PARA LAS MEDIDAS QUE LA ESCUELA PUEDE TOMAR PARA DISCIPLINARME?
En general, las escuelas pueden disciplinarlos por actividades que sucedan en la escuela o que afecten directamente las actividades escolares. En los últimos años, cada vez más casos judiciales han tratado el tema de hasta qué punto las escuelas pueden castigar a los estudiantes por conductas que se produzcan fuera del campus y que puedan tener un efecto en el entorno escolar. Existen ciertos tipos de disciplina, como el castigo corporal (el uso de medidas disciplinarias físicas como azotar, golpear o pegar con una paleta), que son ilegales en Rhode Island.

NO SOY CIUDADANO ESTADOUNIDENSE. ¿TENGO LOS MISMOS DERECHOS QUE LOS OTROS ESTUDIANTES DE LA ESCUELA?
Sí. En virtud de las leyes, tienen derecho a estar inscritos en la escuela pública local independientemente de su condición de inmigración y tienen los mismos derechos que los otros estudiantes de la escuela. Por este motivo, no pueden ser suspendidos ni castigados de otro modo debido a su condición de inmigración únicamente. De hecho, la escuela no puede solicitar sus tarjetas de residencia, números de seguro social ni ninguna otra prueba de ciudadanía para que puedan asistir a la escuela pública local.

¿EXISTEN REGLAS DIFERENTES PARA LA DISCIPLINA DE ESTUDIANTES CON DISCAPACIDADES?
Todos deben seguir las mismas reglas en la escuela, pero, a veces, los estudiantes con discapacidades tienen derechos adicionales cuando se trata de la disciplina escolar. Las autoridades de la escuela deben llevar a cabo una "determinación de manifestación" si un niño con una discapacidad se enfrenta a más de diez días de suspensión de la escuela en un año lectivo. Esto significa que se debe determinar si la conducta del estudiante se relacionó de alguna manera con su discapacidad o si fue el resultado de la falta de implementación del Individual Education Plan (IEP, Plan de Educación Individual) del estudiante por parte de la escuela. Los resultados de esta determinación pueden afectar el castigo que se le pueda imponer al estudiante.

¿PUEDO SER CASTIGADO POR EJERCER MI DERECHO A LA LIBERTAD DE EXPRESIÓN?
Los estudiantes conservan el derecho a la libertad de expresión en el entorno de las escuelas públicas, pero eso no implica que puedan decir lo que quieran cuando quieran. Por ejemplo, pueden ser disciplinados por violar una política sobre acoso escolar que prohíba que los estudiantes amenacen o acosen repetidamente a otros estudiantes, a pesar de que sean "solo palabras". Por otro lado, es probable que una política sobre acoso escolar que los castigue por provocar "daño emocional" a otro estudiante, un estándar muy poco preciso y que puede tener varias interpretaciones, no respete sus derechos a la libertad de expresión. Tienen derecho a expresar sus opiniones políticas mediante insignias y camisetas, pero la Corte Suprema aprobó que se disciplinara a un estudiante que dio un discurso obsceno en el auditorio de una escuela. En síntesis, muchas de estas cuestiones se evalúan de manera individual y es posible que no tengan respuestas simples. Por supuesto que hay muchas más limitaciones si las escuelas tratan de disciplinarlos por comentarios que hagan fuera del entorno escolar, como Facebook u otra red social. Si creen que la escuela no respetó su derecho a la libertad de expresión porque fueron castigados por algo que dijeron, deben comunicarse con la American Civil Liberties Union (ACLU, Unión Americana de Libertades Civiles) o con un abogado.

SUSPENSIÓN

RECIBÍ UNA SUSPENSIÓN. ¿PUEDO SER SUSPENDIDO FUERA DE LA ESCUELA?
No. Las leyes de Rhode Island prohíben que las escuelas suspendan a los estudiantes fuera de la escuela, a menos que el estudiante constituya una amenaza para los estudiantes, maestros o administradores o haya impedido o interferido la posibilidad de aprender en repetidas ocasiones y no haya respondido a otras medidas correctivas.

SI LA ESCUELA QUIERE SUSPENDERME, ¿HABRÁ UNA AUDIENCIA PRIMERO?
En 1974, la Corte Suprema de los Estados Unidos ordenó que a los estudiantes se les garanticen ciertos derechos a un "debido proceso" cuando se enfrentan a una suspensión de la escuela, aunque sean períodos breves. Si la suspensión es de diez días o menos, la escuela debe, como mínimo, informarles acerca de la regla que los acusan de romper, brindar una explicación de las pruebas que tienen en su contra, si lo solicitan, y ofrecerles la oportunidad de contar su versión de los hechos. Se les deben otorgar estos derechos mínimos, excepto en circunstancias de emergencia muy limitadas. Esta decisión de la Corte Suprema también ordenó que se siguieran procedimientos más detallados para las suspensiones de más largo plazo. En Rhode Island, les deben brindar la posibilidad de tener una audiencia formal antes de una suspensión de la escuela que dure más de diez días. La escuela debe darles aviso razonable de la hora y el lugar de la audiencia a fin de que tengan la oportunidad de prepararse. Pueden contar con la representación de un abogado u otro defensor en la audiencia, pero deben contratar a esa persona por cuenta propia. En la audiencia, tienen derecho a llamar testigos e interrogarlos y a presentar su versión de los hechos. La escuela tiene la obligación de brindarles una transcripción del proceso y una copia escrita de su decisión final. Si no están conformes con la decisión, tienen la posibilidad de apelarla. El manual para estudiantes debería describir el procedimiento para apelar una suspensión. Generalmente, las escuelas no tienen que brindar la posibilidad de una audiencia formal ni informal para castigos menores, como un castigo después de clases.

  RECIBÍ UNA SUSPENSIÓN. ¿LA ESCUELA PUEDE PROHIBIR QUE ASISTA A MI GRADUACIÓN O QUE PARTICIPE EN ACTIVIDADES FUERA DEL HORARIO ESCOLAR?
Dentro de lo razonable, la escuela tiene derecho a usar la exclusión de actividades o eventos fuera del horario escolar, como juegos atléticos, clubes académicos, excursiones escolares, el baile de graduación o la ceremonia de graduación como medida disciplinaria. No obstante, no pueden retener sus diplomas y el castigo no puede ser excesivo en relación con la infracción.

¿LA ESCUELA PUEDE TRANSFERIRME A UNA ESCUELA DISCIPLINARIA ALTERNATIVA?
Sí. Las leyes de Rhode Island permiten que cualquier estudiante que cometa infracciones disciplinarias graves (generalmente, que incluyan violencia o llevar armas a la escuela) sea ubicado en un programa de educación alternativa.

¿PUEDO SER SUSPENDIDO POR TENER MUCHAS INASISTENCIAS INJUSTIFICADAS?
Las leyes de Rhode Island prohíben que las escuelas los suspendan debido a inasistencias o tardanzas injustificadas únicamente. No obstante, después de muchas inasistencias, es posible que se los considere ausentes sin permiso y que los deriven a un tribunal de ausentismo escolar local. La ACLU cuenta con un volante en el que se describen sus derechos si los derivan a un tribunal de ausentismo escolar; se recomienda que tanto ustedes como sus padres lo consulten antes de renunciar a sus derechos aceptando participar en el tribunal.

¿QUÉ SUCEDE CON MI DERECHO A RECIBIR EDUCACIÓN SI RECIBO UNA SUSPENSIÓN DURANTE UN PERÍODO EXTENSO?
Tienen derecho a recibir educación incluso en esas circunstancias. Los distritos escolares de Rhode Island tienen la obligación de adoptar un plan de educación continua para todos los estudiantes que sean suspendidos de la escuela durante diez días o más.

¿PUEDO SER EXPULSADO PERMANENTEMENTE DE LA ESCUELA?
No. De conformidad con las leyes de Rhode Island, las escuelas no tienen derecho a expulsar formalmente a un estudiante. Si bien, como se mencionó más arriba, en algunas circunstancias pueden ser expulsados de un entorno escolar en particular, el distrito escolar tiene la responsabilidad constante de brindarles educación en un entorno alternativo.

¿LA ESCUELA DEBE INFORMAR A MIS PADRES O TUTORES QUE RECIBÍ UNA SUSPENSIÓN?
Si son menores de 18 años y reciben una suspensión, la escuela tiene la obligación de informar a sus padres o tutores acerca del castigo y el motivo del mismo. A fin de comunicarse con las familias cuyo idioma principal no es el inglés, este aviso debe realizarse en el idioma principal de sus padres o tutores.

REGISTROS, DROGAS, ALCOHOL, ARMAS

¿CUÁNDO PUEDEN REGISTRARME LAS AUTORIDADES ESCOLARES O LA POLICÍA EN LA ESCUELA?
A fin de registrarlos o registrar su propiedad, incluidos su mochila o bolso, las autoridades escolares deben tener "sospechas razonables" de que rompieron una regla de la escuela o una ley. Si las autoridades escolares piden registrarlos a ustedes o sus pertenencias, tienen derecho a decir que no. No obstante, nunca deben resistirse físicamente, incluso si piensan que es ilegal. Si aceptan de manera voluntaria aun sin sospechas razonables, las pruebas que se encuentren podrían ser usadas en su contra en procesos disciplinarios o penales. A la hora de registrarlos, la policía tiene menos libertad que las autoridades escolares. Generalmente, la policía necesita "causa probable" o una orden judicial para poder registrarlos a ustedes o registrar sus pertenencias. No obstante, si la policía considera que la situación es una emergencia, es posible que puedan registrarlos sin una orden judicial.

¿LAS AUTORIDADES ESCOLARES PUEDEN REGISTRAR MI CASILLERO SIN MI CONSENTIMIENTO?
Debido a que, en general, las autoridades escolares consideran que los casilleros son propiedad de la escuela, no está claro si necesitan "sospecha razonable" para registrar los casilleros, en especial si les informaron con anticipación acerca de la política de la escuela y les permiten estar presentes durante el registro. No obstante, los registros en la escuela no pueden realizarse de manera arbitraria o discriminatoria.

¿LA ESCUELA PUEDE LLEVAR PERROS DETECTORES DE DROGAS?
En el transcurso de los años, algunas escuelas han colaborado con departamentos de policía locales para llevar perros detectores de drogas a la escuela. La ACLU se opone firmemente a esta práctica por varios motivos (no son eficaces y no pertenecen a un entorno escolar, entre otras cosas). No obstante, en general, los tribunales han permitido esta práctica en la medida en que los perros se usen para registrar la propiedad de la escuela, como los casilleros. Sin embargo, si la policía utilizara perros detectores de drogas para registrarlos a ustedes o registrar sus pertenencias, esto probablemente se consideraría una violación de su derecho a la privacidad.

PERO, ¿QUÉ ES "SOSPECHA RAZONABLE"?
Lamentablemente, no existe una definición clara de "sospecha razonable". No obstante, podemos decir que la "sospecha razonable" se debe basar en hechos y no meramente en rumores, corazonadas ni curiosidad. "Causa probable", otro término muy difícil de definir, es un estándar más elevado que "sospecha razonable".

¿LA ESCUELA PUEDE REALIZAR ANÁLISIS DE ORINA PARA DETECTAR DROGAS O USAR UN ALCOHOLÍMETRO?
Depende. En el 2002, la Corte Suprema dictaminó que las escuelas pueden requerir que los estudiantes que participan en actividades fuera del horario escolar se sometan a pruebas de detección de drogas. La decisión se enfrentó a mucha oposición y, según nuestra información, los distritos de escuelas públicas de Rhode Island han evitado la práctica. No obstante, varios distritos escolares han comenzado a utilizar alcoholímetros para los estudiantes que asisten a los bailes de la escuela o a actividades externas similares. Si bien esta práctica, al igual que las pruebas de detección de drogas, probablemente no sea ilegal si se limita a estas situaciones, la escuela debe utilizar los alcoholímetros de manera justa y no discriminatoria. Si fueran utilizados por oficiales de la policía o junto con ellos, surgirían preguntas legales adicionales. En cualquier caso, las pruebas de detección de drogas o alcohol fuera de las actividades voluntarias fuera del horario escolar constituirían, casi con seguridad, una violación de sus derechos. Si creen que han sido señalados injustamente o si creen que una prueba de detección de drogas o alcohol se realizó incorrectamente, comuníquense con la ACLU o un abogado.

¿LAS ESCUELAS PUEDEN IMPLEMENTAR POLÍTICAS DE "TOLERANCIA CERO" PARA LAS DROGAS Y LAS ARMAS?
Durante muchos años, muchas escuelas implementaron políticas de "tolerancia cero" que tenían como consecuencia suspensiones automáticas durante períodos determinados por violar las políticas sobre alcohol, drogas y armas de la escuela. No obstante, este proceso igual para todos que no tenía en cuenta las circunstancias individuales inquietaba a muchas personas. Además, no hay pruebas de que las políticas de "tolerancia cero" hagan que las escuelas sean más seguras o mejoren la conducta de los estudiantes. En 2006, la legislatura estatal aprobó una ley que prohíbe las sanciones obligatorias de "tolerancia cero"; en su lugar, exige que cada caso se analice individualmente.

¿LAS PROHIBICIONES DE ARMAS Y DROGAS PUEDEN INCLUIR COSAS INOCENTES COMO CUCHILLOS DE PLÁSTICO O DAR A UN AMIGO UN CARAMELO PARA LA TOS?
En Rhode Island, la ACLU disputó con éxito varias políticas escolares antidrogas y antiarmas demasiado generales. En 1999, por ejemplo, la ACLU anuló una suspensión de diez días de dos estudiantes de primer grado que habían llevado una pistola de rayos de juguete a la escuela. En otro caso, el Commissioner of Education (Comisionado de Educación) anuló la suspensión de un niño que trajo un cuchillo de plástico a la escuela para el almuerzo. La ACLU también considera que las políticas que prohíben la posesión no autorizada de aspirinas, antiácidos u otros medicamentos de venta libre por parte de los estudiantes son problemáticas. Si creen que fueron disciplinados de manera injusta en virtud de esta política, comuníquense con la ACLU o con un abogado privado.

POLICÍAS ASIGNADOS A LA ESCUELA Y OFICIALES DE LA POLICÍA

¿EL POLICÍA ASIGNADO A LA ESCUELA ES LO MISMO QUE UN OFICIAL DE LA POLICÍA?
En general, los policías asignados a la escuela (SRO, School Resource Officer) son oficiales de la policía que trabajan a medio tiempo o tiempo completo en una escuela. No obstante, sus deberes y autoridad varían mucho de un distrito escolar a otro, e incluso de una escuela a otra. Además de tener un papel de seguridad, los SRO pueden dar charlas a los niños en clase, supervisar la cafetería a la hora del almuerzo o el salón de estudio y realizar otras tareas que les asigne el director. Debido a que, generalmente, trabajan directamente para el Departamento de Policía, no el sistema escolar, y pueden ejercer poderes conferidos a la policía, la ACLU considera que, a la hora de determinar su autoridad para registrar o interrogar estudiantes, los SRO deberían ser tratados legalmente como oficiales de la policía, no como autoridades escolares.

¿TENGO QUE RESPONDER SI UNA AUTORIDAD ESCOLAR O UN OFICIAL DE LA POLICÍA ME HACEN PREGUNTAS ACERCA DE UNA ACTIVIDAD DELICTIVA?
Primero, deben recordar que cualquier cosa que les digan a las autoridades escolares puede ser compartida con la policía y utilizada en procesos penales en su contra. Si una autoridad de la escuela los interroga acerca de cualquier tema que podría también ser un delito, tienen derecho a solicitar que se llame a sus padres o tutores. Aun si la autoridad escolar se molesta por el retraso, díganle amablemente que quisieran contar con el asesoramiento de un adulto en el que confíen antes de seguir la conversación. A diferencia de la policía, las autoridades escolares no tienen la obligación de leerles los "Derechos Miranda" si los interrogan acerca de posibles actividades delictivas. Si son estudiantes del octavo grado o un grado inferior, las leyes de Rhode Island exigen que el director de la escuela obtenga consentimiento oral de sus padres o tutores antes de que los encargados del cumplimiento de la ley los puedan interrogar. Si, después de una hora, la administración de la escuela no puede comunicarse con sus padres o tutores, de conformidad con las leyes, pueden elegir a una autoridad escolar para que se encuentre presente mientras los interrogan. Pero, aun si alguien se encuentra presente, no tienen la obligación de responder ninguna pregunta de la policía. Si son estudiantes de noveno grado o un grado superior y menores de 18 años, tienen derecho a solicitar que su padre o madre, tutor u otro familiar adulto estén presentes cuando los interrogue la policía. Si, después de una hora, la administración de la escuela no puede comunicarse con el adulto que ustedes quieran, o si el adulto no puede estar presente, tienen derecho a elegir a una autoridad escolar para que se encuentre presente durante la interrogación.

PRIVACIDA

¿PUEDO SOLICITAR QUE LAS MEDIDAS DISCIPLINARIAS SE ELIMINEN DE MI REGISTRO PERMANENTE?
Todos los estudiantes tienen un registro que puede incluir calificaciones, evaluaciones de los maestros, expedientes médicos, informes de disciplina, registros de asistencia, informes de conducta y resultados de evaluaciones estandarizadas. Una ley federal, llamada la Family Educational Rights and Privacy Act (FERPA, Ley de Derechos Educativos y Privacidad Familiar) les otorga a ustedes (si son mayores de 18 años) o a sus padres acceso a estos registros. Rhode Island tiene un estatuto similar. Tienen derecho a solicitar cambios en sus registros o que se eliminen los registros si no son precisos, si son confusos o si no respetan su privacidad. Esto incluye el derecho a solicitar que cualquier componente disciplinario inadecuado de su expediente sea eliminado. Deben realizar esta solicitud por escrito y conservar una copia para ustedes. Aun si no se modifican los expedientes como lo solicitaron, las leyes exigen que la escuela les permita adjuntar una declaración por escrito en la que comenten las partes disputadas de su registro.

¿QUIÉN PUEDE ACCEDER A MIS REGISTROS DE ESTUDIANTE?
Según su edad, ustedes o sus padres (o tutores) tienen derecho a acceder a sus registros de estudiante. Las escuelas deben permitir el acceso dentro de los diez días posteriores a la solicitud, y pueden cobrar hasta 15 centavos por página para hacer una fotocopia de los registros. En general, sus registros son privados y las escuelas deben obtener permiso de sus padres o tutores si quieren compartirlos con cualquier persona fuera del distrito escolar. No obstante, la FERPA incluye varias excepciones a este requisito. Por ejemplo, la escuela no necesita obtener su consentimiento para compartir sus registros con otras autoridades escolares relevantes, con otro sistema escolar o universidad en los que planeen inscribirse o con las agencias encargadas del cumplimiento de la ley en ciertas circunstancias limitadas.

PARA LOS PADRES Y TUTORES LEGALES

¿QUÉ DEBO HACER SI MI HIJO RECIBIÓ MEDIDAS DISCIPLINARIAS Y YO NO ESTOY DE ACUERDO?
Existen varios motivos por los cuales los padres pueden no estar de acuerdo con las medidas disciplinarias que reciba su hijo. Pueden pensar que su hijo es inocente, que no se respetaron sus derechos a un debido proceso, que el castigo es injusto o inadecuado, que la regla de la escuela en cuestión es inconstitucional o que su hijo fue señalado injustamente para recibir las medidas disciplinarias. Tienen derecho a apelar las medidas disciplinarias con las que no estén de acuerdo; el manual para estudiantes de su hijo debe describir el procedimiento para hacerlo. Si deciden presentar una apelación, existen algunos pasos inmediatos que deben seguir. Primero, deben recopilar toda la información relevante relacionada con la situación de su hijo, incluida la versión de los hechos de su hijo y la versión de la escuela. También deben tomar notas detalladas de todas las reuniones o conversaciones con los administradores de la escuela, conservar copias de las cartas o los correos electrónicos intercambiados con la escuela, documentar una línea de tiempo de los eventos y obtener una copia de la regla que se acusa a su hijo de romper, las pruebas en su contra y los procedimientos para presentar la apelación.

SI MI HIJO RECIBE UNA SUSPENSIÓN, ¿QUÉ PUEDO HACER PARA QUE ESTÉ AL DÍA CON LAS TAREAS DE LA ESCUELA?
Si es una suspensión a corto plazo, deben asegurarse de comunicarse con la administración de la escuela y con los maestros de su hijo para obtener las tareas y evaluaciones que debe recuperar su hijo a fin de no retrasarse. Si su hijo recibe una suspensión a largo plazo, la escuela tiene la responsabilidad de hacer arreglos para que su hijo continúe recibiendo educación fuera del salón de clases; esto puede incluir una escuela alternativa o un programa basado en la comunidad.

¿DEBO CONTRATAR UN ABOGADO PARA MI HIJO?
Es difícil establecer si se debe consultar a un abogado sin conocer los detalles de cada caso en particular. No obstante, como regla general, si hay motivos para creer que está involucrada la policía o que se puede llegar a involucrar en una cuestión de disciplina escolar, deberían comunicarse con un abogado tan pronto como sea posible. Un abogado puede ayudar a proteger los derechos de su hijo y será la persona con más conocimiento para elaborar una estrategia legal para la situación. Si deciden contratar a un abogado para una audiencia por una suspensión, deben hacerlo por cuenta propia. Los defensores, como consejeros, psicólogos, educadores jubilados y organizaciones que brindan apoyo a los padres, son otro recurso con el que pueden conversar acerca de los derechos de su hijo.

La información incluida en este volante no debe considerarse asesoramiento legal. Si tienen preguntas adicionales o creen que sus derechos no han sido respetados, comuníquense con la ACLU de Rhode Island.

MARZO DE 2018

BASICS

Q.BASICS
A.

WHERE CAN I FIND MY SCHOOL'S DISCIPLINE POLICY?

Discipline policies are usually spelled out in the student handbook, which the school should provide to each student at the beginning of the school year. Many student handbooks are also available online. Every school district must also have a written discipline code, so if you can’t find it, ask for a copy.

WHAT ARE THE REASONS MY SCHOOL CAN DISCIPLINE ME?

The purpose of school rules is to create a safe and effective learning environment for all students. Under Rhode Island law, you can be disciplined for a number of things. Infractions can be related to disrupting the learning environment or violating the law itself (such as assault, theft, or the possession of alcohol, illegal drugs, or weapons).

ARE THERE ANY RESTRICTIONS ON HOW THE SCHOOL CAN DISCIPLINE ME?

Schools are generally limited to disciplining you for activities that take place at school or that directly affect school activities. In recent years, more and more court cases have begun to address the question of the extent to which schools can punish students for off-campus conduct that may have an effect on the school environment. There are also limits on the types of discipline that can be imposed. For example, corporal punishment (the use of physical disciplinary action such as spanking, hitting or paddling) are illegal in Rhode Island. In addition, as explained later, expulsion from school is not allowed, and the use of “zero tolerance” penalties is also prohibited.

ARE THERE DIFFERENT RULES FOR DISCIPLINING STUDENTS WITH DISABILITIES?

Everyone is required to follow the same rules at school, but sometimes students with disabilities have additional rights relating to school discipline. School officials are required to follow through with a “manifestation determination” if a child with a disability is facing more than ten days of school suspension within an academic year. This means that it must be determined if the student’s behavior was in any way linked to their disability or if the behavior was a result of the school’s failure to implement the student’s Individual Education Plan (IEP). The results of this determination may have an impact on the punishment that can be imposed on the student.

CAN I BE PUNISHED FOR EXERCISING MY RIGHT TO FREE SPEECH?

Students retain their right to free speech in the public school setting, but that doesn’t mean you can say whatever you want anytime you want. For example, you can be disciplined for violating a bullying policy that bars students from threatening or repeatedly harassing other students, even if it’s “just words.” On the other hand, a bullying policy that punishes you for causing another student “emotional harm,” a very vague and open-ended standard, probably violates your free speech rights.

You are generally free to express your political views on buttons and T-shirts. In that vein, a court upheld the right of students to wear breast cancer awareness bracelets that said “I <3 boobies”; on the other hand, the U.S. Supreme Court approved the discipline of a student who gave an off-color school auditorium speech. In short, many of these issues are evaluated on a case-by-case basis and may not have simple answers.

Schools are much more limited in trying to discipline you for comments you make outside the school setting, such as on Facebook or other social media, unless they can demonstrate that it caused disruption in school. If you think your free speech rights were violated at school because you were punished for something you said, then you should contact the ACLU or an attorney.

I AM NOT A CITIZEN OF THE UNITED STATES. DO I HAVE THE SAME RIGHTS AS OTHER STUDENTS IN MY SCHOOL?

Yes. Under the law, you have the right to be enrolled in your local public school regardless of your immigration status, and you have the same rights as other students at your school. For this reason, you can’t be suspended or otherwise punished solely based on your immigration status. In fact, your school cannot ask you for a green card, social security number, or other proof of citizenship in order for you to attend your local public school.

SUSPENSION

Q.SUSPENSION
A.

ARE THERE ANY STANDARDS FOR DECIDING WHAT MISCONDUCT CAN GET ME SUSPENDED?

Yes. Although it is often ignored, Rhode Island law prohibits schools from suspending students out of school unless the student is a threat to students, teachers, or administrators or has repeatedly impeded or interfered with the ability to learn and has not responded to other corrective measures.

IF MY SCHOOL WANTS TO SUSPEND ME, DO I GET A HEARING FIRST?

Generally, yes. In 1974, the U.S. Supreme Court ruled that students are guaranteed certain “due process” rights when facing suspension from school, even for short periods of time. If your suspension is for ten days or less, your school must, at the very minimum, inform you of the rule they are accusing you of breaking, provide an explanation of the evidence they have against you if you deny the charge, and offer you an opportunity to tell your side of the story. These minimal rights must be provided to you except in very limited emergency circumstances. The same Supreme Court decision also mandated that more detailed procedures be followed for longer-term suspensions.

In Rhode Island, you must be afforded a formal hearing before any removal from school that would last more than ten days. The school must give you reasonable notice of the time and place of the hearing in order to give you an opportunity to prepare. You are allowed to have an attorney or other advocate represent you at your hearing, but you must secure that individual yourself. At this hearing, you have the right to call and cross-examine witnesses and to present your side of the story. Your school is required to provide you with a written transcript of the proceedings and a written copy of their final decision. If you are not satisfied with the decision, further appeals are available.

Your student handbook should outline the procedure for appealing a suspension. Schools generally do not have to give you a hearing, formal or informal, for minor punishments such as an after-school detention.

IS MY SCHOOL ALLOWED TO TRANSFER ME TO AN ALTERNATIVE SCHOOL FOR DISCIPLINARY REASONS?

Yes. Rhode Island law allows for any student with serious disciplinary infractions (usually offenses involving violence or bringing weapons to school) to be placed in an alternative education program.

I WAS SUSPENDED. IS MY SCHOOL ALLOWED TO KEEP ME FROM ATTENDING MY GRADUATION OR PARTICIPATING IN EXTRA-CURRICULAR ACTIVITIES?

Within reason, your school has the right to use exclusion from extracurricular activities or events, such as athletic games, academic clubs, class trips, prom, or graduation as a disciplinary action. However, they cannot withhold your diploma nor can the punishment be excessive in relation to the offense.

CAN I BE SUSPENDED FOR HAVING TOO MANY UNEXCUSED ABSENCES?

Rhode Island law prohibits schools from suspending you solely for unexcused absences or lateness.  However, after too many absences, you may be designated as truant and referred to a local truancy court. The ACLU has a brochure outlining your rights if you are referred to truancy court, and you and your parents are encouraged to consult it before signing away any rights you have by agreeing to participate in the court.

WHAT HAPPENS TO MY RIGHT TO RECEIVE AN EDUCATION IF I AM SUSPENDED FOR A LONG PERIOD OF TIME?

You are still entitled to receive an education under those circumstances. School districts in Rhode Island are required to adopt a continuing education plan for any student who is removed from school for ten days or more.

CAN I BE PERMANENTLY EXPELLED FROM SCHOOL?

No. Under Rhode Island law, a school does not have the right to formally expel a student. While, as noted above, under some circumstances you can be removed from a particular school setting, the school district has a continuing responsibility to provide you an education in an alternative setting.

DOES THE SCHOOL HAVE TO TELL MY PARENT OR GUARDIAN THAT I AM BEING SUSPENDED?

If you are under the age of 18 and are being suspended, your school is required to notify your parents or guardians of your punishment and the reason for your punishment. In order to address families where English is not the primary language, this communication must be conducted in your parents’ or guardians’ primary language.

SEARCHES, DRUGS, WEAPONS

Q.SEARCHES, DRUGS, WEAPONS
A.

WHEN CAN SCHOOL OFFICIALS OR POLICE SEARCH ME IN SCHOOL?

In order to search you or your property, including your backpack or purse, school officials must have “reasonable suspicion” that you have broken a school rule or law. If school officials ask if they can search you or your belongings, you have the right to say no. However, you should never physically resist a search even if you think the search is illegal. If you voluntarily agree to a search even in the absence of reasonable suspicion, any evidence found on you can probably be used against you in either disciplinary or criminal proceedings. Police have less freedom than school officials when it comes to searching you. The police generally need “probable cause” or a warrant in order to search you or your belongings. However, if the police deem the situation an emergency, they may be able to search you without a warrant.

CAN SCHOOL OFFICIALS SEARCH MY LOCKER WITHOUT MY CONSENT?

Because school officials tend to view lockers as school property, they may not need “reasonable suspicion” in order to search your locker, especially if you have been given advance notice of the school’s policy and they allow you to be there during the search. However, school searches cannot be performed in an arbitrary or discriminatory manner.

IS THE SCHOOL ALLOWED TO BRING IN DRUG-SNIFFING DOGS?

Over the years, some schools have collaborated with local police departments to bring drug-sniffing dogs to school. The ACLU strongly opposes this practice for many reasons (they are ineffective, and they don’t belong in a school environment, among other things). However, courts have generally allowed this practice to the extent that the dogs are used to search school property, such as school lockers. However, if police were to use drug dogs to sniff you or your personal belongings, this would likely be considered a violation of your privacy rights.

BUT WHAT IS "REASONABLE SUSPICION"?

Unfortunately, there is no clear definition of “reasonable suspicion.” However, we can say that “reasonable suspicion” must be based on facts and not merely on rumors, hunches, or curiosity. “Probable cause,” another term that is very difficult to define, is a higher standard than “reasonable suspicion.”

CAN MY SCHOOL MAKE ME TAKE A URINE TEST FOR DRUGS OR A BREATHALYZER TEST FOR ALCOHOL?

It depends. In 2002, the Supreme Court ruled that schools can require students participating in extracurricular activities to submit to drug tests. The decision met with a lot of opposition and, as far as we are aware, public school districts in Rhode Island have shunned the practice. However, a number of school districts have begun using breathalyzers on students attending school dances or similar outside activities. While, like drug testing, this practice is probably not illegal when confined to those situations, any breathalyzer testing must be conducted by the school in a fair and non-discriminatory manner. Additional legal questions would arise if the testing is conducted by, or in conjunction with, police officers. In any event, drug or alcohol testing outside of voluntary extra-curricular activities would almost certainly be a violation of your rights. If you think you were unfairly singled out or if you think a drug or alcohol test was administered improperly, you should contact the ACLU or an attorney.

CAN SCHOOLS HAVE "ZERO TOLERANCE" POLICIES FOR DRUGS AND WEAPONS?

For a number of years, many public schools imposed “zero tolerance” policies that resulted in automatic suspensions for specified periods of time for violating school alcohol, drug and weapons policies. However, this “one size fits all” process that failed to take individual circumstances into account was of great concern to many. Furthermore, there is no evidence that “zero tolerance” policies make schools safer or improve student behavior. In 2006, the state legislature passed a law barring mandatory “zero tolerance” penalties, instead requiring that each case be examined individually.

CAN BANS ON WEAPONS AND DRUGS INCLUDE SUCH INNOCENT THINGS AS PLASTIC KNIVES OR GIVING A FRIEND A COUGH DROP?

In Rhode Island, the ACLU has successfully challenged a number of overbroad anti-drug and anti-weapons school policies. In 1999, for example, the ACLU successfully overturned a ten-day suspension of two first grade students for having brought a toy ray gun to school. In another case, the Commissioner of Education overturned the suspension of a child for bringing a plastic knife to school for his lunch. The ACLU also finds problematic any policies banning unapproved student possession of aspirin, antacids, or other over-the-counter medications. If you think you were unfairly disciplined under such a policy, you should consult with the ACLU or a private attorney.

SCHOOL RESOURCE OFFICERS & POLICE

Q.SCHOOL RESOURCE OFFICERS & POLICE
A.

IS A SCHOOL RESOURCE OFFICER (SRO) THE SAME AS A POLICE OFFICER?

School resource officers, sometimes called SROs, are usually police officers who work full-time or part-time at school. However, their responsibilities and authority vary greatly among school districts and even among individual schools. In addition to playing a security role, SROs may give talks in classes, monitor the lunchroom and study hall, or carry out other tasks assigned by the principal.

Because they generally work directly for their police department, not the school system, and are able to exercise police powers, the ACLU believes that SROs should legally be treated as police officers, not as school officials, when it comes to determining their authority to conduct searches or interrogations of students. For the same reason, we believe SRO authority should be limited to addressing criminal activity, not disciplinary matters.

DO I HAVE TO ANSWER IF A SCHOOL OFFICIAL OR A POLICE OFFICER QUESTIONS ME ABOUT CRIMINAL ACTIVITY?

You should first remember that anything you say to school officials can then be given to the police and used in criminal proceedings against you. If a school official is questioning you about any matter that could also be a crime, you have the right to request that your parent or guardian be called. Even if the school official is annoyed by the delay, politely tell them that you would like a trusted adult’s advice before continuing your conversation. Unlike the police, school officials are not required to read you your “Miranda rights” if they question you about possible criminal activity.If you are in the eighth grade or lower, RI law requires that your school principal get oral consent from your parent or guardian before law enforcement officers can question you. If the school administration can’t reach your parent or guardian after an hour, the law says that you can choose a school official of your choosing to be there while they question you. But even if someone is there with you, you don’t have to answer any questions by the police.

If you are in the ninth grade or higher and under the age of 18, you directly have the right to request that a parent, guardian or other adult family member be present when you are being questioned by the police. If after an hour the school administration cannot reach an adult of your choosing or if the adult can’t be present, you have the right to have a school official of your choice be present at your questioning.

PRIVACY

Q.PRIVACY
A.

CAN I GET DISCIPLINARY ACTIONS CLEARED FROM MY PERMANENT RECORD?

Every student has a record that may include grades, teacher evaluations, medical records, disciplinary reports, attendance records, behavior reports, and standardized testing results. A federal law, called the Family Educational Rights and Privacy Act, or “FERPA,” grants you (if you are 18 or over) or your parents access to these records. Rhode Island has a similar statute.

You have the right to request changes to your records, or their removal, if they are inaccurate, misleading, or in violation of your privacy. This includes your right to request that any inappropriate disciplinary components of your record be expunged. You should put this request in writing and keep a copy of it for yourself. Even if the records are not changed at your request, the law requires that the school allow you to enclose a written statement commenting on any contested portions of your record.

WHO ELSE CAN ACCESS MY STUDENT RECORDS?

Generally, your educational records are private, and schools must get permission from your parent or guardian if they want to share your records with anyone outside of the school district. However, FERPA contains a number of exceptions to this requirement. For instance, the school doesn’t need to get your consent to share your records with other relevant school officials, to another school system or college where you plan to enroll, or to law enforcement under certain limited situations.

FOR PARENTS & LEGAL GUARDIANS

Q.FOR PARENTS & LEGAL GUARDIANS
A.

WHAT SHOULD I DO IF MY CHILD IS FACING SCHOOL DISCIPLINE AND I DON'T AGREE WITH IT?

There are several reasons you may not agree with your child’s school discipline. You may think your child is innocent, that your child was denied due process, that the punishment is unfair or inappropriate, that the school rule at issue is unconstitutional, or that your child was unfairly singled out for disciplinary action. You have the right to appeal disciplinary actions you disagree with, and your child’s student handbook should outline the procedure for doing so. If you decide to file an appeal, there are a few immediate steps you should take. First, you should gather all relevant information regarding your child’s situation, including both your child’s side of the story and the school’s version. You should also take careful notes of all meetings or conversations with school administrators, keep copies of letters or emails from and to the school, document a timeline of events, and secure a copy of the rule your child is accused of breaking, the evidence against them, and the procedures for filing your appeal.

IF MY CHILD IS SUSPENDED, WHAT CAN I DO TO KEEP THEM UP TO DATE WITH SCHOOL WORK?

If it is a short-term suspension, then you should be sure to communicate with the school’s administration and with your child’s teachers about getting make-up assignments and tests so that your child does not fall behind. If your child is given a long-term suspension, the school is responsible for arranging another way to continue your child’s education outside the classroom, which may include an alternative school or community-based program.

SHOULD I GET MY CHILD AN ATTORNEY?

Without knowing the particulars of any individual case, it is hard to determine whether an attorney should be consulted. A general rule, however, is that if there is any reason to believe the police are involved, or may become involved, with a school discipline issue, you should get in touch with an attorney as soon as you can. An attorney can help protect your child’s rights and will be the most knowledgeable about developing a legal strategy to address the situation. If you decide to get an attorney for a suspension hearing, this must be done at your own expense. Advocates, such as counselors, psychologists, retired educators, and parent support organizations, are another resource that may be able to speak with you about your child’s rights.